Hongos, bacterias, virus y otros parásitos

Hay un hongo de 660 toneladas, un hongo de miel, en el estado de Oregón que cubre unos 2000 acres, lo que lo convierte en el organismo vivo más grande conocido del planeta. Crece a un ritmo de uno a tres pies por año, matando a todos los árboles a su paso, lo que ha estado haciendo durante al menos 2500 años, probablemente más. Los hongos no son ni plantas ni animales, ocupan un área gris entre los dos, traicionando la arbitrariedad de nuestras etiquetas humanas.

Pero no todos los hongos matan árboles. De hecho, la mayoría de los árboles prosperan en asociación con los tipos correctos de hongos, que penetran, integran y expanden sus sistemas de raíces para que se conecten con los sistemas de raíces de otros árboles. en su libro La vida oculta de los árboles, Peter Wohlleben escribe: «Esto hace que los hongos sean algo así como la Internet del bosque», lo que permite que los árboles compartan información y nutrición a través de una red que opera a través de la llamada «red de micelio». Hay hongos específicos para tipos específicos de árboles; el partido equivocado conducirá a la muerte de uno u otro. Pero la pareja adecuada crea un vínculo que es esencial para la vida.

Vivimos en una relación similar con las bacterias que tampoco son ni animales ni vegetales. A estas alturas, la mayoría de nosotros sabemos que vivimos en una poderosa relación simbiótica con las bacterias que, como hacen los hongos con los árboles, hacen posible nuestra vida. Nuestra «microbiota intestinal» solo se compone de 250 a 1000 especies diferentes según el intestino individual en cuestión, que comprende de 2 a 4 libras (1 a 2 kg) de nuestro peso corporal. Y eso es sólo las bacterias en nuestro sistema digestivo. En general, las células bacterianas representan casi un tercio de las células que componen nuestro cuerpo. Pero al igual que los hongos y los árboles, la bacteria equivocada puede matarte.

Una de las partes más preocupantes de esto es que nuestra microbiota parece influir en cómo nos comportamos y pensamos. Y no son sólo las bacterias. Tendemos a imaginarnos a nosotros mismos como individuos e independientes, pero hay una gran cantidad de bacterias, virus y otros parásitos microscópicos que viven dentro de nuestros cuerpos y que discrepan.

Un ejemplo de actualidad es el impacto de lo que llamamos «covid largo». Este virus potencialmente mortal (que tampoco es vegetal ni animal), incluso después de haber sido eliminado por nuestro sistema inmunológico, puede dejar atrás sensaciones de fatiga, dificultad para concentrarse, confusión general y puede tener otros impactos cognitivos. Muchos están preocupados con razón por el impacto a largo plazo en nuestros cerebros y sistemas nerviosos, especialmente en los niños.

Un ejemplo particularmente interesante es Toxoplasma gondii, un parásito protozoario capaz de infectar a cualquier especie de sangre caliente, incluidos los humanos. Es evidente que debe evitarse, ya que es una de las principales causas de muerte atribuidas a las enfermedades transmitidas por los alimentos. Dicho esto, solo unos 200 estadounidenses al año muestran síntomas lo suficientemente graves como para requerir tratamiento médico. Durante mucho tiempo se pensó que nuestro sistema inmunológico, que está tan integrado con nuestros microbiomas como los hongos lo están con los sistemas de raíces de los árboles, era capaz, en la mayoría de los casos, de defenderse eficazmente, pero los científicos han comenzado recientemente a observar más de cerca. Los estudios de roedores, chimpancés, hienas, lobos grises y humanos han demostrado que los machos infectados con T. gondii se encontró que eran más agresivos, menos predecibles, más propensos a asumir riesgos y menos propensos a buscar novedades. machos humanos con el T. gondii Los parásitos son más propensos a ignorar las reglas y se inclinan más hacia la sospecha, los celos y el dogmatismo. La presencia de este mismo parásito en las mujeres humanas da como resultado una mayor calidez y una mayor fuerza del superyó, lo que sugiere que el parásito hace que sean más afectivas, extrovertidas, concienzudas, persistentes y moralistas. Para mí, esto sugiere que este es un parásito beneficioso para algunas personas y dañino para otras.

En otras palabras, podría ser que haya un parásito en el fondo de la masculinidad tóxica. Me hace pensar que debemos comenzar a analizar más detenidamente los parásitos cuando estamos tratando de comprender el comportamiento extraño y destructivo en los humanos. Hay, por ejemplo, alguna evidencia de que hay un componente parasitario en todo, desde la esquizofrenia hasta el asma crónica.

Nos hemos enseñado a resistir la infección de hongos, bacterias, virus y otros parásitos, pero la verdad es que, si bien los incorrectos pueden ser mortales, los correctos hacen posible la vida tal como la conocemos.

Cuando observo a un bebé que intenta meterse un puño lleno de barro en la boca, lo detengo, por supuesto, porque me preocupa que se atragante y porque es «antihigiénico». Pero, cada vez que lo hago, tampoco puedo evitar preguntarme sobre el instinto subyacente que hace que la mayoría de los bebés exploren el mundo con la boca. Es sorprendente que este impulso haya sobrevivido en nuestra especie, incluso dado el mayor riesgo de asfixia. ¿Podría ser que meternos barro en la boca en cierta etapa de desarrollo sea un comportamiento adaptativo?

La relación que tenemos con los parásitos es una prueba para mí de que no hay límite entre nuestros cuerpos y el resto del universo. Estamos, sin duda, completamente entretejidos en el rico tapiz de la vida, a través de nuestra respiración, la capacidad de cuatro pieles para absorber y expulsar, y a través de estas pequeñas criaturas que viven dentro de nosotros, a veces matándonos, pero también, más comúnmente, ayudándonos a prosperar.

Como maestros de preescolar y padres, a menudo bromeaba, antes de Covid, que vivimos en un pozo de conjuntivitis, un mundo en el que prosperan hongos, bacterias, virus y otros parásitos. Durante mis primeros años en el salón de clases, me enfermé mucho, pero durante las últimas dos décadas apenas he registrado un resfriado. No soy el único educador de la primera infancia en experimentar esto.

Mientras tanto, seguimos lavándonos las manos y evitando que los bebés coman barro. Algunos de nosotros usamos máscaras. Algunos de nosotros usamos soluciones de lejía y otros desinfectantes para desinfectar las superficies. Tomamos antibióticos que matan tanto las bacterias dañinas como las beneficiosas. He recibido todas mis vacunas. No estoy sugiriendo que dejemos de hacer estas cosas, porque definitivamente nos protegen de los parásitos mortales, pero al mismo tiempo nuestra especie ha evolucionado para integrarse en la red de la vida y ser el hogar de los parásitos es una gran parte de ello. Olvidamos esto bajo nuestro propio riesgo.

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«El maestro Tom, nuestro héroe con capa de todas las cosas justas en el mundo de la primera infancia, nos inspira a ser heroicos en nuestro propio trabajo con niños pequeños y nos recuerda que son los niños los héroes de la historia cuando se embarcan en aventuras. de descubrimiento, asombro, democracia y juego». ~Rusty Keeler

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Profesor Tom Todo es posible

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